Tiger Woods, na vitória do Range of Masters, mostra seu domínio para a nova geração

AUGUSTA, Geórgia – Vinte e dois anos depois que Tiger Woods cortou a versão de golfe da sensação da Broadway “Cats”, ele preparou o cenário para um encore fascinante.

Com uma média de cinco a menos de 67 na terceira rodada no Augusta National no sábado, Woods se posicionou para sua primeira grande vitória desde 2008, no mesmo palco de Augusta National, onde ele roubou o show em 1997 com um recorde de 12 tempos. vitória em seu primeiro major como profissional.

Woods entrará na rodada final empatado em segundo lugar com Tony Finau, duas tacadas por trás de Francesco Molinari, que fez 66 para um total de 54 buracos de 13 abaixo de 203.

Em 1997, Woods, de 21 anos, foi três vezes campeão dos Estados Unidos Amador, que pediu uma jaqueta verde para o vencedor, porque ele esperava crescer ao longo de sua carreira. Agora com 43 anos, 14 títulos principais e quatro operações atrasadas, Woods está pronto para fazer o que ninguém – o menor de todos, ele – achava possível dois anos atrás: continuar expandindo seu legado. Com uma vitória, ele puxaria para três grandes títulos atrás do recorde 18 de Jack Nicklaus.

Na véspera do torneio deste ano, Woods tocou naquele momento difícil em um discurso depois que ele aceitou o prêmio Ben Hogan, apresentado a um jogador que permaneceu ativo no jogo apesar de uma deficiência física ou lesão grave ou doença. Ele disse que precisava de uma dose para aliviar a dor apenas para passar pelo jantar dois anos atrás, e viajou de Augusta National direto para o aeroporto, para um voo para a Inglaterra para consultar um especialista em retaguarda, que recomendou a cirurgia de fusão.

Woods viajou para o Texas naquele mês para a operação, que descreveu como "último recurso" depois de três operações menos complexas. Seu objetivo na época, ele disse, não era retomar suas vitórias no golfe, mas recuperar uma qualidade de vida que lhe permitisse jogar com seus dois filhos e se envolver em atividades diárias com o mínimo de sofrimento físico.

Antes de Woods retornar no ano passado para seu primeiro início competitivo no Augusta National desde 2015, ele se descreveu como "um milagre ambulante". Woods empatou em 32º no ano passado, uma performance que ele usou como plataforma de lançamento no British Open, onde ele empatou em sexto, e o PGA Campeonato, onde terminou em segundo. Em setembro passado, Woods ganhou seu primeiro P.G.A. Título da turnê desde 2013, e seu 80º lugar, no Tour Championship de Atlanta, a duas horas de carro do Augusta National.

Se Woods ganhar seu quinto título de Masters, ele terá que derrotar um grupo de jogadores que não parecem intimidados por ele. Molinari, de 36 anos, se juntou a Woods na rodada final do British Open do ano passado e conquistou a vantagem dele para vencer seu primeiro grande título.

E à espreita por um golpe atrás de Woods e Finau está Brooks Koepka, que segurou Woods para ganhar o P.G.A. Campeonato. Tudo o que os concorrentes mais jovens de Woods sabem sobre a vitória, eles aprenderam em seus anos de formação observando-o atacar os cursos sem medo ou delicadeza.

"Ele está jogando contra caras que ele meio que criou", disse Finau, acrescentando: "A maneira como ele dominava e o observava crescendo, era como se ele não tivesse medo de ninguém. Então, acho que muitos de nós tentamos ser como ele e tentar ser assim onde nada no campo de golfe pode nos assustar e mostrar nossas habilidades. ”

Finau, 29, que é o primeiro jogador em tempo integral de Samoano e descendente de Tonga do PGA Tour, assistiu à transmissão da vitória de Woods em 1997 na casa de sua família em Salt Lake City. Finau, que tinha 7 anos, disse que quando viu Woods se tornar o primeiro homem de cor a usar o casaco verde, ele se inspirou para pegar golfe.

"Eu vi alguém que tinha a mesma cor da pele que eu", disse Finau em uma entrevista no ano passado. "Quando criança, eu poderia me relacionar com isso."

A partir do momento em que ele começou a bater em um colchão na garagem de sua família, Finau fantasiou sobre ser agrupado com Woods na rodada final de um major. Seu sonho se tornará realidade no domingo, quando ele tocar no último trio com Molinari e Woods. Funcionários mestres subiram os horários do tee e decidiram mandar os jogadores para fora em trios ao invés de em pares, e tanto do primeiro quanto do 10º t, devido a uma severa previsão do tempo para o final da tarde de domingo. A última coisa que eles querem é que o clima aconteça até o 83º torneio.

O ressurgimento de Woods teve o efeito de apresentá-lo a uma geração de crianças que não nasceram quando ele conquistou seu título mais recente, no Aberto dos Estados Unidos de 2008. Os jovens podem ser perdoados por se perguntarem sobre o que é o rebuliço quando veem jogadores musculosos como Koepka e Jason Day.

Woods pegou emprestada uma página de treinamento do jogador de 83 anos Gary Player, o primeiro fanático por condicionamento físico do esporte, e acrescentou alguns capítulos. Woods trabalhou como se fosse um grande receptor ou competidor de atletismo. Ele estava determinado a destruir a percepção de que os golfistas não eram atletas de verdade.

Ao longo do caminho, Woods ganhou a admiração de outros superstars como o nadador Michael Phelps, que fez sua primeira visita ao Masters no sábado e seguiu Woods por algumas de suas rondas. Phelps, que tinha apenas oito de seu recorde de 28 medalhas olímpicas na última vez em que Woods venceu em Augusta, não conseguiu conter sua empolgação.

"Isso foi tão legal!" Ele disse.

O domínio de Woods e os músculos que ele esculpiu através de um regime de trabalho pesado aumentaram o apelo do golfe para jogadores de 20 e poucos anos, como Dustin Johnson e Jordan Spieth – ambos grandes vencedores – que eram proficientes em vários esportes.

Antes do torneio deste ano, Spieth, o campeão de 2015, descreveu a quarta vitória de Woods em Augusta, em 2005, como "um grande motivo pelo qual me apaixonei pelo jogo de golfe".

E Spieth dificilmente estava sozinho. Johnson disse de Woods: "Ele meio que fez golfe, você sabe, um esporte legal para se jogar."

Esta é a quinta vez em 22 Masters que Woods tem 11 under or better after 54 holes. Os outros quatro vezes, ele ganhou. Aconteça o que acontecer no domingo, Woods estará na frente e no centro, o que é ótimo para os Mestres, maior para o golfe e o maior de todos para Woods, que voltou mais agradecido por seus dons e pelo amor que suas galerias deram a ele.

No Jantar dos Campeões, na terça-feira, o jogador, três vezes vencedor do Masters, casualmente perguntou Woods como ele estava fazendo. Como o jogador recordou depois de participar da cerimônia cerimonial de quinta-feira com Nicklaus, não havia nada de improvável sobre sua resposta.

"Ainda não terminei", disse Woods.

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