Procurador do distrito de Los Angeles para investigar mortes de cavalos em Santa Anita

ARCADIA, Calif. – O café livre estava fluindo, os cavalos já estavam em seus treinamentos matinais, e o sol ainda não estava sobre as montanhas San Gabriel. Essas manhãs no Clocker’s Corner, um café da manhã para cavaleiros e outros participantes do célebre Parque Santa Anita, costumam ser cheias de fofocas e brincadeiras.

Na sexta-feira, porém, houve apenas apreensão. Um dia antes, os donos da pista anunciavam novas regras estritas para o esporte – sem drogas no dia da corrida, sem uso de chicotes – em resposta a uma onda de mortes de cavalos, 22 desde o final de dezembro.

As novas regras não só colocaram treinadores e proprietários na pista, mas também convulsionaram uma indústria multibilionária do Kentucky a Nova York, que tem resistido a uma supervisão significativa por décadas. As apostas são altas, especialmente na Califórnia, onde o movimento pelos direitos dos animais é particularmente forte, e tudo o que é preciso é de 600.000 assinaturas em uma petição para iniciar uma iniciativa eleitoral sobre se as corridas de cavalo deveriam existir mesmo aqui.

Ainda mais angustiante é o fato de que os investigadores do escritório distrital do condado de Los Angeles estão investigando as mortes a pedido de Pessoas pelo Tratamento Ético dos Animais.

"Este poderia ser o fim na Califórnia", disse Gary Stute, 62 anos, um treinador como seu pai antes dele e fiel do circuito de corridas.

Ele disse que foi doloroso ver o esporte que ele amava "arrastado na lama, e nós como treinadores na lama, que você não se importa com os cavalos".

Ele acrescentou: “Eu amo os cavalos. Estou mais perto desses cavalos do que das minhas irmãs.

Embora os donos de corredores e líderes de grupos industriais tenham reconhecido na sexta-feira que as corridas de cavalos estavam em um momento crucial, ninguém estava com pressa para se juntar ao Grupo Stronach, a empresa proprietária de Santa Anita, Golden Gate Fields em San Francisco e muitas outras. conjunto de melhorias de segurança que colocaria as corridas de cavalos americanas em consonância com o resto do mundo.

Muitos treinadores de equinos em todo o país dizem que a medicação é destinada a manter os atletas saudáveis ​​e competindo, sejam eles humanos ou eqüinos, e os treinadores não querem renunciar aos direitos de manter os atletas em forma. Eles vêem o chicote como um não-tecido porque, dizem eles, raramente é usado, não causa muita dor e ajuda os jóqueis a controlar os cavalos mais do que os faz correr mais rápido.

Kevin Flannery, o presidente da Churchill Downs em Louisville, onde o Kentucky Derby será realizado em oito semanas, disse que a segurança é fundamental, mas não indicou nenhuma mudança no futuro.

"Estamos comprometidos em colaborar com outros líderes do setor para elevar a fasquia em tornar as corridas mais seguras", disse ele em um comunicado.

David O'Rourke, executivo-chefe interino da New York Racing Association, disse em um comunicado que "há sempre mais trabalho a ser feito, e estamos constantemente nos esforçando para melhorar os protocolos de segurança no decorrer de um diálogo ativo com especialistas independentes". veterinários e cientistas em áreas relevantes. ”

Cinco cavalos morreram no aqueduto desde 1º de janeiro, mas a associação de corridas teve picos de fatalidades semelhantes aos de Santa Anita: no Aqueduct em 2012 e no Saratoga em 2016.

"Tem que haver uma discussão e um plano", disse a doutora Mary Scollay, diretora médica equina da Kentucky Horse Racing Association.

Há um número crescente de proprietários e treinadores, no entanto, que dizem que as fatalidades em Santa Anita e a atenção que atraíram são uma oportunidade para salvar o esporte de si mesmo.

Na quinta-feira, o Horseracing Integrity Act de 2019 foi apresentado no Congresso pelos representantes Paul Tonko, democrata de Nova York, e Andy Barr, republicano de Kentucky. O projeto criaria uma autoridade privada e independente responsável pelo desenvolvimento e administração de um programa nacional de controle de medicamentos e antidoping.

Barry Irwin, um proeminente proprietário e defensor das corridas livres de drogas, disse que as mudanças nas regras foram postas em prática para desviar a atenção de outros problemas, mas seriam benéficas.

"Se eles fizeram isso por razões erradas e certas, espero que as pessoas o apoiem porque é o que o esporte precisa", disse Irwin.

Aqui em Arcadia, no entanto, em um lugar que se sente sempre orientado para o seu passado, as políticas daqui para frente não são populares.

Este já foi o centro das corridas de cavalo, e o Santa Anita Park, conhecido como Great Race Place – e lar do Seabiscuit, um legado que a pista até hoje usa em seu marketing – tem sido central para a cultura do sul da Califórnia. Foi inaugurado no dia de Natal de 1934, no auge da Grande Depressão.

"Nós precedemos todos os esportes em Los Angeles", disse Mike Willman, que trabalha na pista desde 1985 e agora é diretor de publicidade. “Nós precedemos os Lakers, os Dodgers, os Rams, os Anjos. Você tinha atletas que viriam, celebridades ”.

Stute diz que não gosta das novas regras – que ele chamou de "tão extremas" -, mas está disposto a acompanhá-las se elas ajudarem a salvar o esporte.

"Eu entendo", disse ele. "Eu acho que eles estão tentando cobrir todas as bases para a segurança do cavalo."

Em uma reunião para treinadores e donos, na sexta-feira, houve rumores de boicotar a pista, embora não esteja claro quando – ou se – ela pode reabrir para as datas de corrida restantes. A causa de todas as mortes de cavalos não foi determinada pelos investigadores, embora muitos treinadores tenham atribuído uma chuva abundante, o que causou a quebra dos cavalos, o que exigiu a sua eutanásia.

Derek Lawson, um agente que representa o jóquei francês Flavien Prat, empurrou de volta contra o que ele acreditava ser uma falsa narrativa – que os cavalos estavam morrendo misteriosamente em Santa Anita.

"Cavalos estão quebrando enquanto eles estão treinando", disse ele. “Um cavalo não pode ficar no hospital com a perna no ar. Cavalos estão quebrando e sendo abatidos, humanamente ”.

Lawson assistiu a mudança política do estado.

"É um momento diferente", disse ele. "Quando você tem organizações que pressionam pela abolição das corridas de cavalos, elas não percebem quantas pessoas a indústria emprega".

Alguns cavaleiros, no entanto, dizem que há uma versão melhor do esporte esperando se apenas a indústria adotasse a mudança.

"Eu sou bastante inflexível sobre a América não ter nenhuma droga, nenhuma prática abusiva de corridas", disse Neil Drysdale, um treinador do Hall of Fame que venceu o Kentucky Derby 2000 com Fusaichi Pegasus. "Podemos ser melhores."

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