Em faculdades negras, as equipes de beisebol cada vez mais Aren

DAYTONA BEACH, Flórida – Antes de cada jogo, Clarence Carter III olha através do diamante enquanto a equipe adversária se aquece. Ele espia no banco de suplentes, examina o campo externo e faz um inventário ao redor do campo durante o treino de rebatedores, contando quantos afro-americanos ele pode encontrar no outro time.

Este não é um exercício incomum para afro-americanos que jogam nas principais ligas, onde seu número diminuiu nas últimas décadas, ou no mundo similarmente exclusivo do beisebol de viagens de jovens.

Mas o que torna este exercício impressionante é que Carter, um infielder júnior da Universidade Bethune-Cookman, toca – e muitas vezes contra – uma das faculdades historicamente negras da América.

â € œEle me pegou de surpresa; Eu não vou mentir ”, disse Carter, que se transferiu para Bethune-Cookman de uma faculdade comunitária em Fullerton, Califórnia.“ Eu teria pensado em vir para um H.B.C.U. haveria mais pessoas negras, mas as coisas nem sempre são o que você espera.

Enquanto as dificuldades do beisebol para atrair talentos afro-americanos e os fãs são bem documentadas, a profundidade da questão entra em maior relevo para as equipes na Mid-Eastern Athletic Conference, um grupo de faculdades e universidades historicamente negras que se estendem de Maryland à Flórida. . Em cada uma das nove faculdades MEAC que competem no beisebol, as equipes de beisebol costumam apresentar mais jogadores brancos e latinos do que afro-americanos.

Considere o porta-estandarte da conferência, Bethune-Cookman, que venceu 19 campeonatos MEAC e joga seus jogos em casa no Jackie Robinson Ballpark, o mesmo campo em que Robinson se preparou para um jogo depois de assinar com o Brooklyn Dodgers. Às vezes, nesta temporada, os Wildcats não começaram um único jogador afro-americano.

Há uma série de razões pelas quais os afro-americanos se afastaram do beisebol, incluindo a dizimação de programas para jovens em áreas onde historicamente havia grandes comunidades afro-americanas e os custos inflacionários do esporte – ambos para equipamentos – o túmulo de alumínio no estande custa cerca de US $ 325) e a exposição (participar de equipes de viagem pode custar milhares de dólares por ano).

Billy Hawkins, professor da Universidade de Houston que tem escrito extensamente sobre esportes de corrida e faculdade, disse que jovens atletas negros têm menos probabilidade de gravitar em direção ao beisebol porque eles – e seus pais – têm mais facilidade para imaginar o sucesso no futebol e basquetebol. Os números refletem que: os afro-americanos compuseram 7,8 por cento dos pontos no dia da abertura nos principais cursos deste ano, abaixo do pico de 18,7% em 1981.

â € œA Major League Baseball nà £ o desenvolveu uma relevà ¢ ncia cultural semelhante à s outras ligasâ €, disse Hawkins sobre o N.B.A. e N.F.L. â € œEstas outras ligas prosperaram em atrair jogadores negros, mas tambà © m tem uma negritude como você fala na música ou no vestido. Por alguma razão, M.L.B. não evoluiu de forma semelhante.

Para se manter competitivo, o H.B.C.U.s teve que lançar uma rede mais ampla. Lynn Thompson, diretora esportiva da Bethune-Cookman desde 1990, disse que viu o início do declínio do beisebol crescendo em Daytona Beach no final dos anos 60; em bairros onde seus amigos uma vez andavam de bicicleta para jogar bola de areia, redesenvolvimento pavimentado sobre campos de futebol em favor de quadras de basquete e estacionamentos.

Bethune-Cookman começou a recrutar para fora da piscina profunda de jogadores latinos da Flórida no início, e Thompson disse que ele deu as mesmas ordens de marcha cada vez que ele contrata um treinador de beisebol, algo que ele fez pela sexta vez em agosto passado.

â € ”Acontece que somos historicamente negros; nós nà £ o somos exclusivamente negros â € ”disse Thompson. â € œNosso trabalho à © contar a grande história de Bethune-Cookman atravà © s da vida dessas crianças que usam nossos uniformes, de onde eles và £ o e como eles se parecem.â €

Essa é uma postura complicada e atraiu críticas. Não é incomum para o H.B.C.U. equipes de futebol para recrutar retrocessos brancos ou apostadores, ou para olhar mais longe para preencher suas equipes de tênis e golfe. Mas o beisebol pode ter um acorde diferente, particularmente por causa do legado das ligas negras e da estatura de Robinson como um ícone dos direitos civis.

â € œNós tiramos um pouco de calor de algumas pessoasâ €, disse Thompson. â € œMas olhe, somos a Divisà £ o I, e se você à © uma criança do ensino mà © dio e você está jogando na direçà £ o do campo e rebatidas, e acha que só porque somos um HBCU, você acha que deveria para conseguir uma bolsa de estudos, você está errado.

Ele continuou: â € œQuando você for bater na Universidade de Miami e esse cara estiver jogando 96 km por hora com um controle deslizante que cai da terra, você deve ser capaz de se apresentar. Não há desculpas então.

Se o time de beisebol de Bethune-Cookman, que tem quatro afro-americanos, não se parece com seu corpo discente, que é 79% afro-americano, ainda assim é um caldeirão. Este ano, há jogadores dominicanos, porto-riquenhos, cubanos, colombianos, peruanos, mexicanos e jamaicanos; também há jogadores brancos, que representam cerca de metade da lista de 28 jogadores.

O treinador do primeiro ano da equipe, Jonathan Hernandez, 33 anos, cresceu em Hialeah, Flórida, uma comunidade muito cubana perto de Miami, onde foi produto do programa de jovens Reviving Baseball in Inner Cities da Major League Baseball. Ele montou uma classe de recrutamento promissora – incluindo dois jogadores afro-americanos – que ocupa o 60º lugar entre os programas da Divisão I, de acordo com uma análise. Bethune-Cookman é o único H.B.C.U. nessa lista.

"Eu sei que temos que dar aos jogadores negros mais oportunidades", disse Hernandez. â € ”Definitivamente há jogadores talentosos de beisebol e temos que achá-los.

Encontrá-los, no entanto, está ficando mais difícil; N.C.A.A. dados de 2018 mostraram que apenas 4% dos jogadores universitários são afro-americanos. E quando um H.B.C.U. identifica uma perspectiva negra excepcional, logo se vê competindo contra programas de elite com mais recursos e equipes profissionais com bônus de assinatura.

Sherman Reed, em sua nona temporada como treinador do Coppin State, disse que se solidariza com um punhado de técnicos universitários afro-americanos, como Edwin Thompson, do Kentucky Oriental, e Kerrick Jackson, da Southern University, sobre as dificuldades de recrutamento.

â € œEconomia desempenha um papel muito importante nissoâ €, Reed disse. â € œMais do que as pessoas querem dizer.â €

Os eventos de exibição que reúnem os melhores talentos, por exemplo, podem custar cerca de US $ 800 para um jogador participar e incluir até 1.000 jogadores – mas talvez apenas uma dúzia de afro-americanos, disse Reed. Destes, ele disse, oito podem ter ferramentas para grandes faculdades.

â € ”à a uma corrida de ratos para pegar essas crianças â €” disse Reed. “Gostamos da criança, mas a Penn State está lá e gosta da criança, Vanderbilt está lá e gosta da criança. Eles sempre perguntam: “Treinador, quantos caras você foi convocado?” Eu digo a eles: “Se eu pegar você, você será o primeiro”.

No outro extremo da cadeia alimentar, segundo ele, estão os e-mails e telefonemas de jogadores colegiais afro-americanos que Reed acredita que deveriam ter um objetivo menor que a da Divisão I. – Em vez de ignorar o vídeo da criança, tento ser sincero â € ”disse Reed. â € œEu poderia dizer: â € œHá algumas ferramentas que eu gosto, mas há uma boa faculdade na sua regià £ o onde você pode aprender o seu ofÃcio.â €

O ponto ideal para Reed funciona mais ou menos assim: uma dica de sua extensa rede de contatos sobre um jogador que, por qualquer motivo, caiu nas rachaduras. Alguém como Jahmon Taylor, um arremessador armado ao vivo de Altamonte Springs, na Flórida, a quem Rickie Weeks Sr. – pai de um ex-grande jogador de beisebol e principal candidato da Southern University – disse que não estava sendo recrutado. Ou um jogador como Nazir McIlwain, um primeiro baseman de Passaic, N.J., que não podia pagar a taxa de admissão para um showcase que poderia ter mostrado seu doce balanço para programas maiores.

Mas manter esse nível se mostrou desafiador. Os Wildcats, que perderam a pós-temporada por 17 a 38, tiveram três treinadores nas últimas três temporadas e operam com uma fração dos recursos que outras equipes de faculdade em seu estado rico em beisebol desfrutam. Eles viajam de ônibus para jogos fora – até nove horas para Greensboro, N.C. – e jogaram seu último jogo em casa em 27 de março, antes de Jackie Robinson Ballpark ser assumido por um time menor da liga. Desde então, os Wildcats praticam em um parque local.

Os jogadores, porém, são gratos que Hernandez permite que eles sejam eles mesmos, algo que não é dado no mundo do beisebol abotoado.

“Há mais arrogância nisso”, disse Joe Fernando, um infielder sênior do Brooklyn, sobre H.B.C.U. beisebol. â € œVocê olha para o nosso time, vocês tem caras aqui com correntes de ouro, tons escuros, qualquer coisa. Fique bem, sinta-se bem, jogue bem.

Carter disse que sua experiência como estudante em uma universidade historicamente negra foi similarmente libertadora. Ele nà £ o à © julgado pela maneira como se veste ou pela maneira como fala, e diz que nà £ o precisa se calar para se encaixar.  € “Nà £ o sou um pálogo â €“ disse ele.

Ignorar os códigos de conduta não escritos que muitos culpam por levar o esporte à irrelevância cultural, disse Carter, pode ser o caminho para atrair os afro-americanos de volta ao jogo.

"Se as pessoas pudessem nos aceitar mais neste esporte", disse Carter. â € œSe eles nos deixarem nos expressar â € “nà £ o de maneira desrespeitosa â €“, mas apenas aprender a aceitar como realmente jogamos, sairemos da nossa carapaça e voltaremos a pegar os morcegos.

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