Aos 40 anos, Ivo Karlovic continua sendo uma força imponente e punitiva

INDIAN WELLS, Califórnia – Era 2011. Ivo Karlovic já era um veterano da ATP Tour com templos grisalhos, e seu amigo e ex-técnico Tarik Benhabiles estava falando sobre o saque de Karlovic e seu futuro.

"Ele tem uma arma enorme", Benhabiles me disse. "Ele pode jogar até os 40 anos, sem problemas."

Muitos elogios para Benhabiles, que uma vez ajudou Andy Roddick a se tornar uma força, por conhecer seu tênis. Mas, acima de tudo, elogios para Karlovic, o croata de 6 pés-11, por encontrar uma maneira de lutar e servir através de tudo que a vida lhe lançou.

Não foi "sem problemas", mas Karlovic completou 40 anos em 28 de fevereiro, e ele ainda está jogando.

Ele venceu três rodadas no BNP Paribas Open este ano e agora é o homem mais velho a vencer uma partida de simples em um evento Masters 1000. Na quarta-feira, com muito cinza em sua barba, assim como em seus templos, Karlovic vai usar sua terrível arma contra Dominic Thiem, o número 7, por um lugar nas quartas-de-final.

Aos 25 anos, Thiem é 15 anos mais jovem que Karlovic – mas quase todo mundo em turnê é mais jovem que Karlovic, incluindo alguns de seus antigos rivais que agora são treinadores.

"Ele é mais velho que eu!", Disse Ivan Ljubicic, 39 anos, co-treinador de Roger Federer, que continua sendo o mais importante dos tênis de cinza no tênis masculino, mas ainda é o terceiro de Karlovic aos 37 anos.

Karlovic continuou sendo um fator ao superar uma importante lesão no tendão de Aquiles em 2010 e encefalite em 2013, que causou dores de cabeça debilitantes e deixou temporariamente sem sentir em seu braço direito.

Ele permaneceu uma força, concentrando-se em fitness e soltando peso para tirar a pressão de seus joelhos e outras articulações. Ele caiu para 225 libras, de 245 em 2011.

Na corte, Karlovic aprendeu a maximizar seus pontos fortes e a aceitar suas fraquezas. Ele nunca terá um backhand de unidade, mas sua fatia de uma mão é bastante nítida. E embora a sua mobilidade lateral permaneça limitada em comparação com os seus adversários, a sua forehand é enorme e o seu estilo serve-and-volley é ainda mais invulgar e desorientador nesta era focada no baseline.

Na verdade, seu estilo é frequentemente servir-e-não-voleio. Ele bateu um recorde ATP 13.235 aces. Ao longo do caminho, ele provou definitivamente, gostemos ou não, que há um lugar em um jogo baseado em movimento para jogadores de altíssima altitude como o 6-10 John Isner, o astro americano de 33 anos, e o 6 -11 Reilly Opelka, um jogador de 21 anos dos Estados Unidos, que está acertando as suas mãos em ritmo acelerado.

"Se você olhar para qualquer esporte, em todos os lugares existem caras mais altos, então eu sei que é o futuro do tênis", disse Karlovic, como ele diz há anos.

Ljubicic, que fez um grande serviço e completará 40 anos este mês, cresceu jogando torneios juniores com Karlovic na Croácia e em outros lugares. Era uma época de guerra na ex-Iugoslávia e o tênis costumava ser a menor das preocupações dos jovens.

Temendo por suas vidas, a família de Ljubicic fugiu da Bósnia e acabou brevemente em um campo de refugiados na Croácia. Ljubicic eventualmente acabou aprimorando seu jogo em um clube de tênis italiano e alcançando o terceiro lugar no mundo em 2006, antes de se aposentar em 2012.

Karlovic ficou em Zagreb, a capital croata. Ele era filho de profissionais bem-educados: seu pai era meteorologista; sua mãe um agrônomo.

“Em Zagreb, não houve muitos ataques aéreos, mas passei muito tempo nos abrigos antiaéreos”, disse Karlovic sobre sua adolescência. “Sempre foram avisos de ataques aéreos.”

Os fundos eram curtos e o coaching de qualidade e o tempo do tribunal. Karlovic já havia decidido que preferia o tênis ao basquete, apesar das tentativas de recrutá-lo. Ele esperaria até a noite, quando as quadras de tênis em Zagreb estavam vazias e, em seguida, usava as bolas que encontrava e acertava por conta própria, às vezes depois de escurecer.

"Foi a única maneira que eu poderia praticar", disse ele. “Eu gostaria que as pessoas soubessem que meu saque não é tão bom por causa da minha altura. Eu trabalhei muito nisso.

Ele não encontrou um treinador regular até os 20 e poucos anos, e apesar de sua presença imponente, ele conseguiu voar muito abaixo do radar até a primeira rodada de Wimbledon em 2003, onde, como um qualificatório quase desconhecido em uma era anterior à mídia social , Ele perturbou o atual campeão Lleyton Hewitt em quatro sets no Center Court.

"Não foi fácil: eu estava olhando para todos esses tribunais enormes que eu nunca tive a chance de jogar antes", disse Karlovic. “Perdi o primeiro set por 6-1, mas depois disso eu meio que me acalmei e comecei a jogar meu jogo, e depois do jogo, não foi fácil, porque todo mundo queria saber, quem sou eu?”

O que tornou mais difícil foi o pronunciado gaguejar que Karlovic teve desde a infância, o que tornou o discurso público excruciante.

"Eu estava apenas pensando comigo mesmo, isso é o que você tem que fazer se você quiser se tornar um bom jogador", disse ele sobre as conferências de notícias pós-jogo. "Você vai ter que fazer isso."

Quase 16 anos depois, a gagueira é muito menos pronunciada, e Karlovic tornou-se não apenas um excelente jogador, mas duradouro. Ele chegou ao topo do ranking em 14º lugar em 2008, mas ainda estava entre os 20 primeiros no ano passado, antes de as lesões contribuírem para ele cair para o número 138 em setembro.

Em vez de chamar isso de carreira, Karlovic escolheu voltar para as ligas menores do tênis com o objetivo de fazer a principal atração do Aberto da Austrália. Se ele não atingisse esse objetivo, ele se aposentaria. Ele jogou em uma série de eventos ATP Challenger nos últimos meses de 2018, vencendo um em Calgary.

Austrália acenou. Mas Karlovic, agora com sede em Plantation, na Flórida, disse que um dos maiores desafios foi deixar sua família para trás. Ele e sua esposa, Alsi, têm dois filhos: uma filha de 7 anos, Jada, e um filho de 18 meses, Noah.

"Eu tive que sair no dia de Natal para chegar a um torneio na Índia", disse ele. “Então todo mundo estava em casa. Tivemos amigos, família e depois do almoço eu estava a caminho do aeroporto. Foi muito difícil. Meus filhos estavam chorando e coisas assim, então não foi fácil, mas por outro lado, estou fazendo isso também por causa deles, sabe? Então eles não têm tão difícil quanto eu. Então, talvez isso equilibre a dor para mim.

Ele queria que Jada tivesse uma lembrança dele como tenista profissional.

"Mas agora eu também tenho um pequeno que tem um ano e meio de idade", disse Karlovic, agora no 89. "Então eu acho que para ele se lembrar de mim eu vou ter que jogar pelo menos mais outros oito anos.

Presumivelmente, nem mesmo Benhabiles está pronto para prever isso.

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